Aunque el Día Internacional de la Enfermería se realiza desde 1965, fue hasta 1974 que se adoptó el 12 de mayo como fecha oficial, porque coincide con el natalicio de Florence Nightingale (1820-1910), una enfermera, escritora y estadística británica, considerada precursora de la enfermería profesional moderna.

Conocida también como la dama de la lámpara, Florence Nightingale fue cuidadora, gestora y docente durante la Guerra de Crimea. Adquirió su mote porque, durante las noches, tenía la costumbre de atender a sus pacientes con lámpara en mano. En noviembre de 1855 para reconocer su labor se reunió un fondo que alcanzó las 45 mil libras, con el cual inauguró unos años después la Escuela de Entrenamiento Nightingale, conocida actualmente como Escuela Florence Nightingale de Enfermería y Partería, que forma parte del King’s College de Londres.

Su trabajo inspiró al filántropo y primer receptor del Premio Nobel de la Paz, Henry Dunant, quien luego fundaría la Cruz Roja y escribiría las propuestas humanitarias adoptadas por la convención de Ginebra.